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Génie politique ou télégénie ?

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Débat télévisé entre les candidats Kennedy et Nixon, septembre 1960 (National Park Service, domaine public)

Le génie télévisuel de John Kennedy se donne à voir dès le premier des quatre débats télévisés contre son rival, Rixard Nixon, le 26 septembre 1960. C'est l'un des tous premiers pour une campagne présidentielle. A l'époque, 90% des foyers Américains sont équipés d'un téléviseur. Les cadrages sont identiques pour les deux candidats. Le gros plan favorise le visage rayonnant d'un Kennedy détendu et amplifie celui, crispé, suant et mal rasé d'un Nixon se remettant à peine de problèmes de santé. Cette série novatrice de débats n'a pas fait gagné Kennedy. En revanche, au-delà du contenu du discours du candidat démocrate, elle a imposé le visage de Kennedy comme celui de l'Amérique des sixties : jeune et optimiste.

Extrait du débat du 26 septembre 1960


Comme le note la célèbre photographe et sociologue Gisèle Freund dans Photographie et société : 

"l'image est facile à comprendre et accessible à tout le monde. Sa particularité consiste à s'adresser à l'émotivité ; elle ne laisse pas de temps à la réflexion et au raisonnement. C'est dans son immédiateté que réside sa force et aussi son danger (...). Elle a été le point de départ de mass media qui jouent aujourd'hui un rôle tout puissant comme moyen de communication."

Sur le plateau télévisé, Kennedy fait preuve d'une intelligence télégénique. Comme l'illustrent notamment les élégantes photographies de Cornell Capa dans l'ouvrage JFK for president, le candidat démocrate maîtrise très tôt les dispositifs de captation d'images. Devenu président, il le prouvera uen fois de plus avec brio lors de sa célèbre visite à Berlin, réglée au millimètre, durant laquelle il déclara "Ich bin ein Berliner" : placement du corps et de la voix, orientation du regard en fonction des différentes caméra et de l'assistance.

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